En un mundo con cada vez mayor acceso de cualquier tipo de datos, es cada vez más probable encontrar correlaciones entre dos variables que no tienen relación entre sí, algo que puede y suele confundirnos. En este artículo, veamos en detalle estas correlaciones, poniendo como ejemplo un tema controversial en Firmat y la zona: ¿El glifosato causa cáncer?


La capacidad de recopilar y analizar datos creció impresionantemente en las últimas décadas, lo que permitió descubrir muchas correlaciones sorprendentes. Sin embargo, no todas las correlaciones indican una relación causal. Por eso, es crucial distinguir entre una correlación espuria, donde dos variables se mueven conjuntamente sin estar realmente relacionadas, y una correlación que sugiere una relación causal, donde una variable influye directamente sobre otra.

Existen varios ejemplos de correlación espuria. En la página web: https://tylervigen.com/spurious-correlations se pueden encontrar algunas de ellas. Por ejemplo, una correlación espuria y graciosa es la observación de que en los años en que el actor Nicolás Cage lanzó películas, también hubo un aumento en el número de personas que murieron ahogadas en Estados Unidos. Es obvio que no hay ninguna conexión lógica o causal que explique por qué las películas de Nicholas Cage afectarían la cantidad de muertes por ahogamiento. Este tipo de correlación espuria ilustra cómo la coincidencia puede crear patrones engañosos.

Por otro lado, existen correlaciones donde la relación causal está bien establecida. Un ejemplo clásico es la relación entre fumar y el cáncer de pulmón. Numerosos estudios epidemiológicos y experimentales han demostrado consistentemente que el hábito de fumar aumenta significativamente el riesgo de desarrollar cáncer de pulmón. En este caso, la relación es causal: las sustancias químicas presentes en el humo del tabaco dañan el ADN de las células pulmonares, lo que puede llevar a la formación de tumores.

Sin embargo, hay correlaciones cuya naturaleza aún está en disputa y requieren una investigación más profunda para determinar si son causales o simplemente coincidentes. Un ejemplo de esto es la observación de que en las áreas donde se usa más glifosato, pareciera que hay una mayor incidencia de cáncer. Esta correlación obviamente causó preocupaciones y debates intensos. Hay quienes dicen que esta alta incidencia de cáncer es debida al uso del glifosato y quienes defienden que existen otros factores involucrados. Está claro que los científicos deben trabajar arduamente para analizar los datos disponibles, realizar estudios adicionales y determinar si el uso de glifosato tiene o no un impacto directo en la salud humana.

Recomendación de un libro de divulgación científica

Siguiendo con la sección de recomendación de libros de divulgación científica, hoy les quiero compartir un best seller que probablemente muchos conozcan. Armas, gérmenes y acero del geógrafo estadounidense Jared Diamond. Es probablemente unos de los libros de historia humana más completos que existen. En el libro, Jared intenta responder a esta pregunta: Si no hay diferencias radicales en cuanto a la inteligencia de todos los humanos, ¿por qué Europa se desarrolló mucho antes y fue capaz de colonizar a América, y no al revés? El libro repasa todos los acontecimientos de la historia de la humanidad, desde el invento de la agricultura en oriente medio hasta la llegada de los españoles al nuevo mundo. Justamente, propone que Europa se desarrolló antes simplemente por su ubicación en el globo, por sobre que esa población tenga algún tipo de superioridad genética.

Por Bernardo Bazet Lyonnet
(Lic. en Biotecnología)

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